Dientes de sable

Dientes de sable
Para otros usos de este término, véase Dientes de sable (desambiguación).
Reconstrucción artística de Smilodon fatalis, el dientes de sable por excelencia.
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El término "dientes de sable" se usa para describir a numerosas especies de mamíferos dotados de enormes caninos que vivieron durante diferentes épocas del Cenozoico. Adquirieron sus característicos dientes de sable de forma totalmente independiente. La morfología de los dientes es un excelente ejemplo de evolución convergente, ya que ha ocurrido repetida e independientemente en por lo menos cuatro grupos diferentes de mamíferos: los macairodontes (Machairodontinae), una subfamilia de los felinos que incluye al famoso Smilodon; los nimrávidos (Nimravidae), una familia emparentada con los felinos, pero diferente; y finalmente, un par de casos aislados dentro de los creodontos (que no son considerados carnívoros auténticos) y los boriénidos, una familia extinta de marsupiales sudamericanos.

En ocasiones se suele calificar los largos dientes de Inostrancevia y otros gorgonópsidos del Pérmico como antecesores o precursores de los "dientes de sable" del Terciario, con los que presentan un parecido y funcionalidad similares; pero con los que no están emparentados.

Contenido

Géneros destacados

Los géneros de algunos de los mamíferos de dientes de sable más importantes, junto con sus regiones y períodos donde podían encontrarse, están resumidos aqui:

Género Número de especies Período Regiones
Smilodon 4 2,5 millones de años (m.a.) a 10.000 años atrás Norte y Sudamérica
Hoplophoneus 5 33,7 m.a. a 23,8 m.a. atrás Norte
Homotherium 1 3 m.a. a 10.000 años atrás Eurasia, África, Norteamérica
Thylacosmilus 1 10 m.a. a 1,8 m.a. atrás Sudamérica
Metailurus 1 15 m.a. a 8 m.a. antes China y Europa oriental
Machairodus (ancestro del Homotherium) 5 15 m.a. a 2 m.a. antes África, Eurasia y Norteamérica
Megantereon 2 3 m.a. a 9.000 años antes África, Eurasia y Norteamérica
Dinofelis 5 5 m.a. a 1,5 m.a. antes África, Eurasia y Norteamérica
Paramachairodus 2 20-15 m.a. a 9 m.a. antes España
Xenosmilus 1 1 m.a. antes Florida central

Árbol evolutivo

Todos los mamíferos con dientes de sable vivieron entre hace 9.000 y 33.700.000 años, sin embargo, las líneas evolutivas que dieron origen a los géneros con dientes de sable comenzaron a separarse mucho antes.

La línea que dio origen al Thylacosmilus fue la primera en separarse, durante el Cretáceo tardío. Es un metaterio, y por lo tanto está más relacionado con los canguros y las zarigüeyas que con los felinos. Los creodontes divergieron después, seguidos de los nimrávidos, antes del florecimiento de los verdaderos felinos con dientes de sable.

¿Por qué semejantes dientes?

El atributo más espectacular y evidente de todos los mamíferos con dientes de sable son los inmensos caninos superiores. Aunque el consenso general de acuerdo a su dentadura es que se usaban para cazar denotando con ello una alimentación carnívora, la forma exacta en la que se usaban ha sido motivo de debate desde la década de 1880, cuando el Smilodon fue descrito por primera vez.

Sujeción

Algunos paleontólogos creen que el propósito principal era el de agarrar y sujetar presas grandes. La evidencia sin embargo no da suficiente respaldo a esta teoría, ya que se ha demostrado que unos dientes tan largos usados de esa forma podrían romperse con facilidad, y los cráneos fósiles con los dientes rotos son raros.

Acuchillado

Una hipótesis más aceptada sugiere que los dientes de sable se usaban para dar mordidas cortantes en la garganta o el abdomen de presas grandes (Akersten, 1985), o para causar heridas punzantes profundas que desangrarían al animal.

Exhibición

Otro posible uso es el de estructura de estatus social, como casi todas las cornamentas. De ser así, esto respaldaría la teoría de que los dientes de sable eran animales sociales o tal vez fuertemente territoriales.

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