Claviceps purpurea

Claviceps purpurea
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Cornezuelo
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Cornezuelo o ergot
Clasificación científica
Reino: Fungi
División: Ascomycota
Clase: Sordariomycetes
Orden: Hypocreales
Familia: Clavicipitaceae
Género: Claviceps
Especie: C. purpurea
Nombre binomial
Claviceps purpurea

El cornezuelo (Claviceps purpurea) es un hongo parásito del género Claviceps, que consta de más de cincuenta especies. Todas ellas pueden afectar a una gran variedad de cereales y hierbas, aunque su anfitrión más común es el centeno. Cuando el núcleo del cornezuelo se deposita en la tierra permanece en estado letárgico o esclerotium hasta que se dan las condiciones propicias para medrar y pasar a la fase fructífera, en la que se desarrolla como una minúscula seta liberando las esporas fúngicas.

Las infestaciones de este hongo causan la reducción de producción en calidad y cantidad de grano y heno y, si estas cosechas infectadas se utilizan para alimentar el ganado, pueden provocar una enfermedad llamada ergotismo.

El cornezuelo, entre otros compuestos, contiene alcaloides del grupo ergolina, como la ergocristina, ergometrina, ergotamina y ergocriptina. Todas estas sustancias tienen un amplio espectro de acción en el cuerpo, incluidos efectos vasoconstrictores a nivel circulatorio o de neurotransmisión.

Entre los científicos que estudiaron este hongo y sus derivados se encuentra Albert Hofmann, cuyos experimentos le encaminaron al descubrimiento de la Dietilamida del Ácido Lisérgico (LSD), un poderoso alucinógeno derivado del cornezuelo que afecta al sistema de la serotonina.

El cornezuelo se utilizó para inducir abortos y detener las hemorragias uterinas tras el parto, pero en la actualidad se ha sustituido por sustancias sintéticas.

Se desarrolla en el ovario del centeno, y abunda en los años húmedos en campos descuidados de este cereal. Es frecuente en comarcas lluviosas de la Península Ibérica, sobre todo en Galicia y norte de Portugal, Tenerife, Mogador y sur de Rusia.

Cornezuelo infectando una espiga de centeno.

Su aspecto, que recuerda el de pequeños clavillos, ligeramente curvados, de sección vagamente triangular y terminados en una esferilla a manera de cabeza de clavo, dan lugar a su nombre científico. Estas fructificaciones, que brotan de las espigas del centeno, alcanzan una longitud de 40 a 60 mm de longitud por unos 4 ó 5 mm de grueso, de color blanquecino al principio, que después se torna de color negro azulado.

Fuertemente venenoso por las sustancias tóxicas que contiene (ácidos ergotínico, y esfacélico, ecbolina o ergotinina, etc.), su presencia entre los granos molturados (molidos) de centeno puede producir importantes trastornos en la salud de quien lo ingiera. Usado en farmacopea, se conocen sus propiedades desde tiempos muy antiguos. Aunque los chinos lo empleaban en obstetricia, para contraer el útero y evitar las hemorragias en el postparto, no fue reconocido como droga en Europa hasta finales del siglo XVI, aunque no se utilizó científicamente hasta el siglo XVII.

Entre las sustancias químicas que contiene está el ácido lisérgico, precursor del potente alucinógeno conocido como LSD.

En la Edad Media, la ignorancia de sus propiedades tóxicas permitió que acompañara frecuentemente al grano de centeno empleado para hacer harina, provocando su consumo atroces y devastadoras enfermedades en la población.

Historia

El ciclo de la enfermedad del hongo del cornezuelo fue descrito por primera vez en la década de 1800. Sin embargo, se conocen referencias a epidemias producidas por él en personas y animales varios siglos antes de esa fecha. El envenenamiento humano debido al consumo de grano infestado fue muy común en Europa durante la Edad Media.

Incluso se especula que los "Juicios de las brujas de Salem" pudieron ser desencadenados por algunas jóvenes que habían consumido centeno contaminado.

Algunos investigadores sostienen que el brebaje consumido por los participantes en los antiguos misterios griegos de los eleusinos, llamado kykeon y elaborado a partir de poleo y cebada, podría haber producido en los participantes diversos efectos alucinógenos atribuíbles al cornezuelo.

Algunos pasajes de la Biblia se han interpretado como referencias al ergotismo, llamado “fuego del infierno” o “fuego de San Antón”, aunque es posible que sean simples hipótesis especulativas.

Véase también

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  • Claviceps purpurea — Ergot Er got, n. [F. ergot, argot, lit., a spur.] 1. A diseased condition of rye and other cereals, in which the grains become black, and often spur shaped. It is caused by a parasitic fungus, {Claviceps purpurea}. [1913 Webster] 2. The mycelium… …   The Collaborative International Dictionary of English

  • Claviceps purpurea — noun a fungus that infects various cereal plants forming compact black masses of branching filaments that replace many grains of the plant; source of medicinally important alkaloids and of lysergic acid • Syn: ↑ergot • Derivationally related… …   Useful english dictionary

  • Claviceps purpurea — See ergot. [L. clava, club, + caput, head] …   Medical dictionary

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