Lepus

Lepus
Para la constelación de Lepus, véase Lepus (constelación).
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Lepus
Polarhase 1 1997-08-04.jpg
Clasificación científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Clase: Mammalia
Orden: Lagomorpha
Familia: Leporidae
Género: Lepus
Linnaeus, 1758
Especie tipo
Lepus timidus
Linneo, (1758)
Especies
Véase el texto
Sinonimia
  • Aliolagus Ognev, 1929.
  • Boreolagus Barrett-Hamilton, 1911.
  • Chionobates Kaup, 1829.
  • Eulepus Acloque, 1899.
  • Lagos Palmer, 1904.

Lepus es un género de mamíferos lagomorfos de la familia Leporidae que incluye más de 30 especies de animales conocidos vulgarmente como liebres.

Contenido

Descripción

Por lo general las liebres son animales de silueta estilizada y patas traseras muy desarrolladas para la carrera. Las orejas, generalmente largas, varían en longitud de unas especies a otras, siendo mucho más largas y amplias en aquellos animales que viven en climas desérticos como la liebre de California (llamada popularmente jackrabbit en Estados Unidos), mientras que en los de climas polares, como la liebre ártica, éstas son proporcionalmente más pequeñas y se asemejan a las del conejo europeo. En todas las especies el oído es un sentido hiperdesarrollado y probablemente el principal a la hora de detectar a los eventuales depredadores, aunque la vista y el olfato tampoco le van a la zaga. Al mínimo indicio de peligro, el animal inicia una frenética carrera que en algunas especies como la liebre europea incluye constantes cambios de sentido y rodeos con el objetivo de confundir al agresor.

La longitud y el color del pelo varía en cada especie, pero siempre tiene un objetivo como camuflaje. La liebre ártica o polar varía su color cada año, de pardo en primavera y verano a gris en otoño y blanco en invierno. La dieta es completamente vegetariana, muy similar a la de los conejos.

Biología y ecología

Las liebres son solitarias, aunque no les importa lo más mínimo la presencia de otros congéneres en los alrededores. Tan sólo se producen peleas durante la época de celo (variable según especies), que pueden llegar a ser hasta cierto punto cómicas en algunas especies. Las liebres europeas de sexo masculino apenas comen durante este período (primavera) y pasan el día luchando con sus rivales, golpeándose con las patas delanteras en una especie de boxeo ritual. En Inglaterra, el dicho popular Estás más loco que una liebre en marzo tiene su origen en esta conducta. Las hembras que no acceden a aparearse luchan con los pretendientes que rechazan de la misma manera en que estos se deshacen de sus competidores.

Lo que todas las liebres tienen en común entre sí es el hecho de parir crías muy precoces y ser especies muy prolíficas. Nacen entre 3 y 8 crías en cada parto y cada hembra pare de ordinario más de 4 camadas al año. Viven en todos los continentes salvo Oceanía (aunque en Australia han sido introducidas en tiempos recientes) y la Antártida.

Las liebres son cazadas por multitud de mamíferos carnívoros y aves de presa, y son una especie cinegética para los hombres en todo el mundo. En algunas zonas, las liebres han sido transmisoras de la tularemia, una enfermedad infecciosa que también afecta a los humanos.

Hábitat

Las liebres suelen habitar en zonas secas, sobre todo en zonas con mucho matorral. Las liebres viven en madrigueras (hoyos en la tierra) las hacen ellas, justo cuando se van a aparear. Las suele hacer de 1 m e incluso algunas las hacen hasta de 3 m, después de que la hembra críe dejan la madriguera. Muchos machos la camuflan hasta que otra vez se aparea y otros las dejan o las entierran.

Especies

Los científicos han clasificado durante mucho tiempo en una sola especie a muchas liebres de Europa, Asia y África, bajo la denominación de liebre común (Lepus corsicanus). En la península Ibérica se cuentan tres especies diferentes: Lepus europaeus en los Pirineos y zonas limítrofes, Lepus granatensis en el resto de la península y Lepus castroviejoi en los montes de León.

Las liebres de Norteamérica, en cambio, no han tenido estos problemas de clasificación confusa, y desde el principio fueron descritas en numerosas especies diferentes.

Las especies del género Lepus son las siguientes:

Las liebres en el folclore

Ilustración de la fábula india La liebre y el elefante, incluida en el Kalîla y Dimma.

En el folclore europeo, la liebre es el paradigma de la velocidad. Esto no es de extrañar si tenemos en cuenta que es el mamífero silvestre más rápido del continente. La fábula de Esopo acerca de la liebre y la tortuga demuestra que esta idea ya era de uso común en la Antigüedad. En este relato, la tortuga reta a la liebre a que puede ganar una carrera contra ella, que acepta encantada sabiendo de la lentitud de la tortuga. En seguida le saca una enorme distancia de ventaja, pero entonces se confía y echa una siesta, dando tiempo a la tortuga para adelantarla y llegar a la meta.

En África, la liebre también protagoniza relatos populares en los que la velocidad es una de sus cualidades, pero no tan importante como la astucia. La liebre es uno de los animales que más inteligencia recibió durante la Creación y se vale de ella para engañar y sacar lo que quiere a otros animales peor dotados, como la gacela, el antílope o incluso el "rey de los animales", el león. Incluso se permite tomarle el pelo a los humanos en varias ocasiones. La liebre sólo es engañada, por tanto, por animales más astutos que ella según el folclore africano, como son la tortuga y el tejón. En un relato similar al de Esopo, la tortuga también reta a una carrera a la liebre, pero no llega a correr sino que sitúa en la meta a un pariente suyo (generalmente su mujer o su hermano) al que la liebre confunde con su oponente.

Una liebre en un billete de 1 rublo bielorruso, 1992.

Célebres por su velocidad, y por ser señuelo tradicional en las carreras de galgos, esto ha hecho que en el habla coloquial de Argentina y Uruguay la frase "correr la liebre" (o "correr la coneja") y "galguear" signifique pasar hambre.

En la India existen también relatos sobre la astucia de la liebre. En el cuento La liebre y el elefante, una liebre de gran tamaño se vale de los humanos para demostrarle a un joven elefante que ella es más grande que él, a pesar de que sólo le llega a la rodilla.

Las historias sobre la astucia de la liebre pasaron a América con la llegada masiva de esclavos negros durante el periodo colonial, e influyeron a su vez en el folclore popular de Estados Unidos. El aspecto del famoso Bugs Bunny está basado, en realidad, en las liebres americanas o jackrabbits y no en los conejos.

Por otro lado, las liebres también tienen su hueco en la Astronomía tradicional. En su honor existe una constelación llamada Lepus y en algunos países asiáticos, como India o Japón, se da el nombre de liebre a algunos de los mares de la Luna.

Véase también

Referencias

Enlaces externos


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Mira otros diccionarios:

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  • lepus — lepùs, ì adj. (4) 1. išlepęs, mėgstantis patogumus, skanų valgį, vengiantis sunkesnio darbo ir pan., graikštus: Lepùs, be galo lepùs – nieko neprisirenka valgyti Dkš. Mūsų babutė yra dideliai lepì – bile ko anai nepaduosi pavalgyti, vis… …   Dictionary of the Lithuanian Language

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